miércoles, 25 de junio de 2014

Cocodrilos, Caimanes y Gaviales:



Aunque no los encontremos en España, los cocodrilos, los caimanes y los gaviales, son animales muy conocidos aquí y en todo el mundo por su longevidad, son los animales más próximos a los dinosaurios que viven actualmente en La Tierra. Comenzaron su andadura en nuestro planeta hace 80 millones de años aunque no difieren mucho de sus antepasados primitivos, cuyo origen se data hace 200 millones de años.

Ambas especies son Reptiles del orden Crocodilia. Son vertebrados ectotérmicos, su temperatura corporal no es constante sino que depende de la temperatura exterior, por lo que suelen vivir en ecosistemas cálidos y tropicales. 

Son ovíparos, sus crías nacen de huevos, que son incubados por la madre durante tres meses. La misma, ayuda a salir a las crías de sus huevos cuando eclosionan. La temperatura de la incubación de los huevos determina su sexo, las temperaturas bajas de los nidos producen hembras y las temperaturas altas dan lugar a machos. 

Tienen la piel completamente cubierta de escamas que impiden su deshidratación, son fundamentalmente carnívoros y respiran por pulmones. Una característica muy importante de este grupo es su paladar con doble membrana, que les permite respirar mientras tienen la boca llena de comida y/o de agua.

Han existido numerosas  especies del orden Crocodilia, pero la mayoría se han extinguido. Actualmente quedan unas 23 especies conocidas, que se dividen en tres superfamilias: Gavialoidea, Crocodyloidea y Alligatoroidea.  Estas superfamilias se confunden a menudo, pero hoy vamos a conocer las diferencias más significativas que podemos utilizar para distinguirlos fácilmente.

Caimán
Los caimanes poseen un hocico ancho y en forma de U, tienen la mandíbula inferior más delgada que la superior, por lo que cuando mantienen la boca cerrada, únicamente se aprecian los dientes superiores. Viven en aguas dulces como ríos y lagos. Son propios del continente Americano.

Los caimanes han sufrido una gran amenaza por parte del ser humano ya que su piel se utiliza para fabricar calzado y complementos. Han llegado a estar en peligro de extinción, pero su protección ha permitido su reproducción y actualmente se encuentran fuera de peligro.

Cocodrilo
Los cocodrilos tienen el hocico más delgado y en forma de V en su parte inferior, en este caso, tienen la mandíbula superior e inferior del mismo tamaño por lo que cuando tienen la boca cerrada se pueden vislumbrar todos sus dientes, destacando su cuarto diente de la mandíbula inferior, mayor que el resto. Con relación a la piel, el cocodrilo tiene manchas y hoyuelos en los bordes de las crestas, signos de los que carecen los caimanes.

En cuanto al tamaño, los cocodrilos alcanzan mayor longitud, aunque este aspecto no es muy significativo ya que podemos encontrarnos con individuos jóvenes de cocodrilos y por tanto más pequeños que los caimanes adultos. 

Los cocodrilos pueden vivir tanto en  aguas dulces como saladas. Están ampliamente distribuidos por todo el planeta, aunque predominan en África y el sur de Asia.

Gavial
La otra superfamilia de la que hablábamos al principio, los gaviales, son unos animales muy parecidos  a los descritos anteriormente. En este caso, sus mandíbulas son alargadas y estrechas. Han evolucionado con el propósito de poder atrapar fácilmente a pequeños peces de los cuales se alimentan, son piscívoros. Aunque sus mandíbulas no son tan fuertes como las de los cocodrilos y caimanes, esta familia puede desplazarse a mayor velocidad. Solo existe una especie de gavial y se encuentra en la India.

Como habéis podido observar, la principal diferencia entre Caimanes, Cocodrilos y Gaviales radica en su poderosa mandíbula, fíjate bien en ella para reconocerlos.  Todos ellos son capaces de correr velozmente (hasta 16 km/h en tierra firme), y son especialmente rápidos en el agua llegando a nadar a 50km/h. Se les considera animales muy inteligentes que han sobrevivido épocas de grandes extinciones. Cuando son jóvenes pueden ser devorados por grandes peces, aunque su principal amenaza es el ser humano. 

¿Has visto de cerca alguna de las especies que te mostramos hoy? Cuéntanos tu experiencia con estos reptiles. Dale a +1 y comparte nuestro artículo con tus amigos.


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Este artículo participa en la XXXI edición del Carnaval de Biología, que está organizado por en su blog Retales de Ciencia.

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